Esta semana en la ciencia 13|02

Semana - 1302- 0

  • Galaxias enanas orbitando Andrómeda

  • Las escamas faciales de los cocodrilos

  • Estimaciones probabilísticas del costo de controlar el cambio climático

Galaxias enanas orbitando Andrómeda

Semana - 1302- 1 M-31 SpitzerEn el proceso de evolución galáctica, se considera que las galaxias enanas satélites son los remanentes de las estructuras primordiales que se fusionaron para la formación de galaxias gigantes como la Vía Láctea. Anteriormente se ha sugerido que las galaxias enanas podrían no estar distribuidas isotrópicamente alrededor de nuestra galaxia debido a que un buen número de ellas están relacionadas con corrientes de emisiones H y pueden formar grupos coplanarios. Se ha propuesto que la aparente distribución planar de satélites no se puede predecir dentro de la cosmología estándar y que no representa simplemente el resultado de la acreción coherente pasada; esto está aún en el debate.

En su artículo, publicado esta semana, investigadores de 15 instituciones, encabezados por Rodrigo A. Ibata y Nicolas F. Martin del Observatorio Astronómico de Estrasburgo, reportan la existencia de un subgrupo planar de satélites en la galaxia Andrómeda (Messier 31) que comprende aproximadamente la mitad de la población. La estructura tiene un diámetro de al menos 400 kilopársecs, al tiempo que es extremadamente delgada pues su amplitud perpendicular no es mayor a 14 pc. Mediciones de velocidad radial revelan que los satélites en esta estructura rotan en el mismo sentido en torno a su anfitriona, lo cual muestra que cantidades significativas de galaxias enanas satélites tienen las mismas propiedades orbitales dinámicas así como la misma dirección y momento angular. Como dato interesante, el plano que han identificado, está en buena medida alineado con el polo del disco de la Vía Láctea y con el vector entre nuestra galaxia y Andrómeda.


Las escamas faciales de los cocodrilos

wb051303La formación de pelo, plumas o escamas (apéndices de la piel queratinizados) en diversas especies de animales obedece regularmente a un proceso común cuya diferenciación se produce en el periodo embrional a partir de unidades de desarrollo controladas por los genes. Los patrones espaciales son determinados por los llamados mecanismos de difusión-reacción (RDM, por sus siglas en inglés). Sin embargo no siempre es así, pues si bien la mayor parte de las escamas de los cocodrilos se forman de esta manera, en el caso de las distintivas escamas poligonales de cara y mandíbulas, se observan mecanismos distintos a los RDM controlados genéticamente.

Michel C. Milinkovitch de la Universidad de Ginebra, Suiza y un equipo de investigadores en biología y ciencias computacionales, publican esta semana en la revista Science un nuevo estudio a partir del modelado computacional en tres dimensiones de la formación de las escamas faciales de los cocodrilos. En él se muestra que, a diferencia de otros apéndices dérmicos, las escamas faciales de los cocodrilos son regiones poligonales aleatorias de piel altamente queratinizada y no unidades controladas genéticamente. Son resultado de un proceso mecánico estocástico que consiste en el agrietamiento de la piel en desarrollo dentro de un campo de tensión. Los resultados sugieren que la combinación de un rápido crecimiento esquelético de la cabeza del embrión y el desarrollo de piel altamente queratinizada, genera la tensión mecánica que produce tal agrietamiento.


Estimaciones probabilísticas del costo de controlar el cambio climático

Semana - 1302- 3 Climate changeEl reto mundial de mantener el calentamiento global por debajo de los 2° C ha sido un tema central en el debate internacional que sobre el clima se tiene desde hace más de una década. Como respuesta, la comunidad científica ha publicado una serie de estudios para calcular el costo de lograr dicha meta; lo cual trae consigo grandes dificultades fundadas en algunas bien conocidas pero limitadamente cuantificadas incertidumbres, así como en la falta de integración del conocimiento científico producido por distintas disciplinas. La comunidad de evaluación integrada, por una parte, ha estudiado de manera extensa la influencia de incertidumbres tecnológicas y socioeconómicas en escenarios de bajo carbono y los costos asociados. Por otro lado, la comunidad de modelado climático ha pasado años mejorando su entendimiento de la respuesta geofísica de la Tierra a las emisiones de los gases de efecto invernadero. La respuesta geofísica sigue siendo una incertidumbre clave en la prospección de costos de mitigación y ha sido integrada con evaluaciones de otras incertidumbres sólo de manera rudimentaria, esto es, para condiciones de equilibrio. En un nuevo estudio, Joeri Rogelj, del International Institute for Applied Systems Analysis (IIASA) y un grupo de colegas, presentan una propuesta para la integración de ambas perspectivas de investigación al generar distribuciones de los costos asociados con un incremento de la temperatura global, limitado bajo valores específicos y tomando en cuenta incertidumbres en cuatro factores: geofísico, tecnológico, social y político.

En sus resultados han encontrado que las decisiones políticas que aplazan la mitigación (del calentamiento global) tienen el efecto más significativo en la distribución riesgo-costo, seguidas por las incertidumbres geofísicas, los factores sociales que inciden en la futura demanda de energía y finalmente las incertidumbres tecnológicas relacionadas con la disponibilidad de opciones para la reducción de los gases de efecto invernadero. Esta información -de acuerdo a los autores- proporciona datos importantes sobre los riesgos de la temperatura y costos de mitigación que pueden coadyuvar significativamente a la creación de políticas públicas; ya que clarifica la importancia relativa de los costos de mitigación, la demanda de energía y la pertinencia de una acción global para reducir el riesgo de sobrepasar un incremento de la temperatura global de 2° C.


Con información de artículos publicados en Nature No. 7430 del 3 de enero de 2013 y Science No. 6115 del 4 de enero de 2013

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