Esta semana en la ciencia 13|23

Semana - 1323 - 0

  • Un paseo por Marte

  • La vida laboral de las hormigas

  • Dos tipos de planetas terrestres

Un paseo por Marte

Semana - 1323 - 1 CuriosityLa nave espacial que transportó al vehículo Curiosity fue lanzada en noviembre de 2011 y llegó al cráter Gale de Marte en agosto de 2012. Esta semana, se reportan nuevos datos recogidos por los instrumentos en el Laboratorio de Ciencia de Marte (Curiosity) así como en la nave de transporte.

El detector de radiación a bordo de la nave realizó mediciones detalladas de la radiación de partículas de alta energía a lo largo de los 560 millones de kilómetros que recorrió para llegar al planeta rojo. De acuerdo al reporte, estos datos permiten tener una mejor comprensión de los riesgos de radiación que podría enfrentar una misión tripulada a Marte. Con los sistemas propulsión actuales y un blindaje similar, se calcula que un viaje redondo a Marte implicaría una dosis equivalente de 0.66 +/- 0.12 sievert.

Por otra parte, los instrumentos del Curiosity han aportado más información sobre la historia climatológica y las condiciones ambientales que Marte tuvo en un pasado remoto. Observaciones de la cámara Mast en el cráter Gale revelan afloramientos aislados de guijarros cementados (2 a 40 milímetros de diámetro) y granos de arena con la textura típica de los conglomerados fluviales sedimentarios. Los guijarros redondeados en los conglomerados pueden ser considerados como un indicador de abrasión fluvial. Otro instrumento, la ChemCam, tiene la capacidad de realizar mediciones de los espectros de emisión; un afloramiento de guijarros muestra predominantemente una composición de feldespato, consistente con una mínima alteración acuosa de sedimentos. Los sedimentos fueron movilizados en antiguos flujos de agua que habrían superado las condiciones mínimas que se requieren para el transporte de las piedras (profundidad de 0.03 hasta 0.9 metros y una velocidad promedio de 0.20 a 0.75 metros por segundo). Las condiciones climáticas, en el tiempo en que el sedimento fue transportado, deben haber sido significativamente distintas al moderno entorno frío y árido de Marte, para permitir flujos acuosos a través de varios kilómetros.


La vida laboral de las hormigas

Semana - 1323 - 2 HormigasLa organización comunitaria de los insectos altamente sociales muestra características particulares que regularmente se esperarían en animales con mayor desarrollo cognitivo. Un buen ejemplo de esto son las hormigas, cuyos individuos se agrupan de acuerdo a tareas específicas como el cuidado de los huevos, la limpieza del nido o el aprovisionamiento. Con el objetivo de arrojar luz sobre los procesos de división del trabajo en las hormigas, investigadores de la Universidad de Lausana utilizaron un sistema de rastreo para el monitoreo continuo de obreras etiquetadas individualmente, en seis colonias de la especie Camponotus fellah (Hormiga carpintera), durante 41 días.

El análisis de redes de más de 9 millones de interacciones reveló tres distintos grupos que difieren en sus repertorios conductuales. Cada grupo representa una unidad funcional de comportamiento donde las obreras migran de un grupo a otro conforme avanzan en edad. La tasa de interacciones al interior de los grupos fue mucho más alta que la que se presentó entre distintos grupos. La información precisa de la distribución espacial y temporal de todos los individuos permitió calcular las tasas esperadas de interacciones tanto al interior de los grupos como entre ellos. De acuerdo a los investigadores, estos resultados sugieren que la red de interacción entre colonias está mediada principalmente por cambios, inducidos por la edad, en las ubicaciones espaciales de las obreras.


Dos tipos de planetas terrestres

Molten planetLa comprensión de los procesos que dan origen a los diversos tipos de planetas terrestres es una meta fundamental para las ciencias planetarias y de la Tierra. En el sistema solar, Venus tiene un tamaño y composición similares a los de la Tierra, pero sin agua. Debido a la gran variedad de exoplanetas que se están descubriendo y que se pronostica descubrir, la predicción de sus atmósferas y ambientes superficiales requiere un marco teórico general sobre evolución planetaria. Para contribuir en este campo, investigadores japoneses proponen, en un reporte publicado recientemente, la clasificación de los planetas terrestres en dos tipos, esto con base en su historia evolutiva durante la etapa de solidificación desde el estado fundido, como lo describe el modelo estándar de formación planetaria.

Se describen los planetas Tipo 1 que debieron formarse más allá de cierta distancia crítica de su estrella y cuya solidificación tardaría varios millones de años. Si el planeta adquiere agua durante su formación, la mayor parte de aquella es retenida para formar océanos primigenios. Por otra parte, en los planetas Tipo 2, que se forman dentro de la distancia crítica, el océano de magma puede mantenerse por más tiempo, incluso con mayores cantidades iniciales de agua. Su duración puede alcanzar los 100 millones de años si el planeta se forma con una masa hídrica equivalente al total actual de la Tierra. En última instancia, el escape hidrodinámico seca los planetas Tipo 2 durante el lento proceso de solidificación.

En el reporte se da cuenta de que la Tierra puede ser categorizada como Tipo 1, mientras que las características superficiales y del manto de Venus podrían ubicarlo dentro del Tipo 2. Asimismo se refiere que observaciones futuras podrían tener la oportunidad de detectar no sólo exoplanetas terrestres cubiertos con océanos de agua, sino también aquellos que poseen una cubierta de magma.


Con información de artículos publicados en Nature 7451 del 30 de mayo de 2013 y Science 6136 del 31 de mayo de 2013

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