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  • Las Pléyades: Tan lejos, tan cerca

“Mediante el uso de radio astrometría, se logra una alta precisión en las mediciones de posición estelar. Para las observaciones, se colectó información -mediante interferometría- de diversos radiotelescopios ubicados en distintos puntos del planeta; el trabajo en conjunto de los instrumentos proporciona una resolución equivalente a la de un telescopio del tamaño de la Tierra.”

Las Pléyades son un grupo de estrellas que por sus características particulares, han representado un foco de interés para el ser humano a lo largo de la historia. Se trata de un cúmulo abierto de estrellas jóvenes que están físicamente relacionadas y sin embargo muestran una separación suficiente para ser apreciadas a simple vista. Estas cualidades, -y su proximidad a la Tierra-, las hacen interesantes, no sólo para el observador ocasional, sino especialmente para los científicos dedicados a la comprensión de los mecanismos de formación y evolución estelar. A pesar de ello, su papel como punto de referencia para el estudio de estrellas jóvenes es cuestionado debido a que la distancia a la que se encuentran es actualmente el centro de una controversia dentro de la comunidad científica. Muchas de las mediciones que se han realizado hasta ahora se encuentran dentro de un rango de distancias sin desviaciones importantes, excepto una, la realizada por la misión Hipparcos de la Agencia Espacial Europea; un experimento pionero, dedicado a la medición precisa de las posiciones, los paralajes y el movimiento de las estrellas.

Son dos los principales problemas que acarrea esta divergencia de resultados. Por un lado, la importancia de Hipparcos como el más completo proyecto de este tipo, implica que sus resultados no puedan ser descartados sólo por su falta de correspondencia con las otras mediciones. Por otra parte, la consideración de sus mediciones haría necesaria una exhaustiva revisión de muchos de los modelos físicos actualmente aceptados, ya que por ejemplo representaría un incremento del 20 al 40 por ciento de helio en la composición de las Pléyades y la imposibilidad de aplicar este modelo a otros cuerpos estelares de este tipo.

En un artículo publicado en la revista Science, se presentaron los resultados de un nuevo enfoque para la realización de este tipo de mediciones. Mediante el uso de radio astrometría, se logra una alta precisión en las mediciones de posición estelar. Para las observaciones, se colectó información -mediante interferometría- de diversos radiotelescopios ubicados en distintos puntos del planeta; el trabajo en conjunto de los instrumentos proporciona una resolución equivalente a la de un telescopio del tamaño de la Tierra.

Estas nuevas mediciones arrojan una distancia aproximada de 136.2 pársecs (pc); significativamente mayor a los 120.2 pc del sistema Hipparcos, pero consistente con las mediciones realizadas con otras técnicas, que manejan una distancia de 133.5 pc, y -más significativamente-, con los modelos físicos que son usados en la actualidad para explicar el origen y la evolución estelar.

De acuerdo a los autores del artículo, sus resultados muestran de manera concluyente que la distancia medida por Hipparcos es equivocada. La concordancia de esta nueva medición con las distancias obtenidas mediante otros métodos, sugiere que los modelos físicos actuales proporcionan una representación precisa de las propiedades de estrellas coetáneas de las Pléyades y que no hay “composiciones inusuales o física desconocida” en este cúmulo estelar, considerado como canónico a este respecto.


Con información del artículo publicado en Science 6200, del 29 de agosto de 2014.

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