Esta semana en la ciencia 14|40

Portada Semana Ciencia 1440

Economía, lagartos y la biogeografía insular

“Aunque durante muchos años la biogeografía insular se ha encargado de estudiar los factores que producen ciertos patrones en la distribución de especies en varias regiones insulares; el factor económico no había sido contemplado, pues la teoría de la biogeografía de las islas –popularizada en la década de los sesenta— sostiene que el nivel de aislamiento y el tamaño de una isla determinan la riqueza o extinción de especies.”

Al agua, dinosaurio

“… un equipo internacional de paleontólogos pudo hacer una reconstrucción digital en 3D, la cual ofrece mayor información sobre el S. aegyptiacus y cuyo análisis sugiere que podría tratarse del primer dinosaurio con características semiacuáticas.”

Innovación tecnológica en la Edad de piedra

“… el método Levallois fue una técnica de fabricación más sofisticada, pues consistía en la extracción lascas de una piedra con una forma predeterminada. Esta innovación es considerada un importante cambio conceptual en la producción de herramientas de piedra; el principal tras un millón de años de uso de la técnica bifacial. “

 

 

Economía, lagartos y la biogeografía insular

Semana -1440 - 1 AnolisLa economía global no sólo ha modificado la forma de vida humana, también ha impactado significativamente a los ecosistemas en todo el mundo. Un ejemplo de ello es la migración de algunas especies hacia nuevos hábitats como consecuencia de la extensa actividad económica, la cual ha llegado a los lugares más alejados que podamos imaginar. Esta situación ha impactado particularmente a los ecosistemas de los territorios insulares, es decir, los territorios completamente rodeados por extensas masas de agua.

Aunque durante muchos años la biogeografía insular se ha encargado de estudiar los factores que producen ciertos patrones en la distribución de especies en varias regiones insulares; el factor económico no había sido contemplado, pues la teoría de la biogeografía de las islas –popularizada en la década de los sesenta— sostiene que el nivel de aislamiento y el tamaño de una isla determinan la riqueza o extinción de especies. Esta hipótesis sugiere que las islas más grandes y cercanas a los continentes, ofrecen una amplia gama de hábitats para las especies que llegan a través de la migración, así como para aquellos que surgen en la isla; mientras que las islas más pequeñas y aisladas son menos propensas a recibir especies migrantes de zonas vecinas.

Si bien esta teoría ha sido muy aceptada desde su creación, han surgido nuevos estudios, cuyos resultados podrían llevar a los biogeógrafos a reconsiderar sus hipótesis, pues se ha encontrado por ejemplo, que los patrones en la biodiversidad de algunas islas no siempre presentan comportamientos acordes con lo planteado en esta teoría (Véase: Esta semana en la ciencia 14|20) o, como en este caso, lo determinante que puede ser el factor económico en la distribución de las especies en una isla, en esta era de creciente intercambio comercial.

Esta última idea, queda confirmada con un estudio publicado esta semana en la revista Nature, en el cual, un grupo de investigadores sostiene que el factor más importante para determinar la diversidad de especies y distribución en las islas, es la economía global y no el tamaño y el aislamiento, como tradicionalmente se pensaba con la teoría de la biogeografía insular.

Con un experimento a gran escala que tuvo lugar en el Caribe, Helmus –el autor principal— y sus colegas, estudiaron los anolis, un grupo de lagartos que incluye cerca de 150 especies en el Caribe. Los investigadores señalan que los lagartos han llegado a estas islas como polizones en las embarcaciones que transportan plantas ornamentales, que se envían a hoteles y centros turísticos caribeños, por lo que al juntar las bases de datos de especies de anolis nativas y exóticas, estos científicos pudieron calcular el aislamiento económico de estas islas a partir del registro de la actividad naviera. Con este análisis, encontraron que las islas con el mayor número de puertos navieros han reproducido múltiples especies de anolis desde la década de los cincuenta, mientras que en otras islas con menor intercambio comercial como Cuba, no se han generado nuevas especies de lagartos.

Los resultados de este estudio confirman algunas predicciones teóricas de la biogeografía insular propuesta en los años sesenta, ya que el área geográfica sigue siendo un buen predictor positivo de la riqueza de especies. Sin embargo, el aislamiento geográfico ha sido reemplazado por el aislamiento económico, pues esta nueva perspectiva biogeográfica refleja más un proceso antropogénico (originado por el ser humano) que geográfico, dado que las actividades de los seres humanos tienen cada vez mayor impacto en el medio ambiente.

Al agua, dinosaurio

Semana -1440 - 2 Spinosaurus AegyptiacusLos dinosaurios son apreciados a menudo por su gran tamaño y rareza, sin embargo, el Spinosaurus aegyptiacus, un dinosaurio carnívoro del norte de África, que tenía una enorme vela dorsal y era más grande que el Tyrannosaurus rex, ha estado en el olvido durante mucho tiempo. Esto se debió a que los primeros fósiles encontrados en Egipto, fueron destruidos durante la Segunda Guerra Mundial, lo que había impedido a los paleontólogos determinar de manera exacta las características de esta especie.

Ahora, con el descubrimiento de nuevos fósiles en Marruecos, un equipo internacional de paleontólogos pudo hacer una reconstrucción digital en 3D, la cual ofrece mayor información sobre el S. aegyptiacus y cuyo análisis sugiere que podría tratarse del primer dinosaurio con características semiacuáticas.

Para la reconstrucción digital del dinosaurio, los investigadores escanearon las piezas encontradas y, con base en la información disponible, modelaron algunos de los huesos perdidos. Los resultados de esta reconstrucción se publicaron esta semana en la revista Science; ahí, los paleontólogos describen que el S. aegyptiacus –el cual media más de 15 metros de longitud— contaba con características de especies semiacuáticas, ya que poseía fosas nasales en el centro del cráneo, que le permitían respirar estando parcialmente sumergido; tenía también un cuello y tronco largos que le facilitaban moverse en el agua. Asimismo, se pudo observar que este dinosaurio tenía huesos densos que le permitían controlar la flotabilidad, aberturas neurovasculares en el hocico y enormes espinas dorsales sobre su lomo. No obstante, lo más sorprendente del resultado final, fueron las inusuales proporciones de las extremidades del dinosaurio, la cuales sólo se habían observado en las primeras ballenas.

Finalmente, este estudio revela que el Spinosaurus aegyptiacus –un dinosaurio depredador— desarrolló una serie de adaptaciones únicas, que le permitieron no sólo desenvolverse en un ambiente terrestre, sino también ser capaz de permanecer y cazar en el agua.

Innovación tecnológica en la Edad de piedra

???????????????????????????La creatividad y la capacidad de innovación de los seres humanos no son exclusivas de la era moderna; ya desde la Edad de Piedra, estas cualidades jugaron un papel muy importante para la supervivencia de los humanos. En un periodo de profundos cambios biológicos y de comportamiento, estas cualidades fueron esenciales para el desarrollo y evolución de herramientas para la caza, como parte del proceso de adaptación al medio de esa época.

Se cree que la talla bifacial, considerada la técnica más antigua para la producción de herramientas de piedra, fue inventada en África hace 1.75 millones de años. Consistía en formar una masa de piedra, mediante la eliminación de series de láminas de material, hasta que el volumen restante tomara la forma deseada, como la de un hacha de mano por ejemplo. En contraste, el método Levallois fue una técnica de fabricación más sofisticada, pues consistía en extraer lascas de una piedra con una forma predeterminada. Esta innovación es considerada un importante cambio conceptual en la producción de herramientas de piedra; el principal tras un millón de años de uso de la técnica bifacial.

De acuerdo con muchos arqueólogos, esta técnica se desarrolló en África hace más de 300 mil años y su uso se extendió posteriormente por todo el mundo. Sin embargo, un equipo de arqueólogos y antropólogos publicó esta semana el descubrimiento de miles de vestigios preservados en el sitio arqueológico Nor Geghi, en Armenia, que podrían desafiar la teoría sostenida hasta ahora, que afirma que el origen del método Levallois se dio en África.

El estudio de las herramientas encontradas, demuestra que tanto la técnica bifacial como la Levallois, coexistían en este sitio, pues se hallaron objetos con ambas técnicas de tallado, lo que sugiere que el método Levallois ya existía en Nor Geghi entre 335 y 325 mil años atrás.

Los resultados del estudio apuntan a que las poblaciones locales desarrollaron esta técnica a partir de la bifacial, la cual ya existía desde muchos años antes.


Con información de artículos publicados en Nature 7519, el 25 de septiembre de 2014 y Science 6204, el 26 de septiembre de 2014.

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