Conocimientos tradicionales: El cacao, más que un alimento

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“…una especie originaria de México y de América central, reconocida como valiosa, por hombres que vivieron hace más de 4 000 años.”

Cacao-treeEl cacao es el fruto del árbol Theobroma que significa “alimento de los dioses”, también se le conoce como mazorca de cacao y a diferencia de otros frutos, éste se desarrolla en el tronco y en las ramas principales del árbol.

El árbol de cacao es una planta tropical que crece en climas cálidos y húmedos, es de talla pequeña, pero puede llegar a medir 20 metros o más, en vida silvestre. Un único árbol puede llegar a dar 100 000 flores en un año; de las flores polinizadas crecen las mazorcas y cada mazorca produce de 30 a 40 semillas de cacao, que miden de 2 a 3 centímetros de largo.

Las culturas prehispánicas elaboraban con el cacao, diversos tipos de bebidas espumosas reconocidas como energéticas y nutritivas, que servían frías o calientes, aderezadas con flores, maíz, chile, vainilla o achiote, y endulzadas para la nobleza, con miel silvestre o jugo dulce de arce.

cacao-flowers

Para los habitantes de las culturas del México prehispánico, el cacao fue más que un alimento, ya que tuvo una gran importancia simbólica, social, religiosa y económica.

Cuenta la leyenda que cuando Quetzacóatl bajó del reino de los dioses a la Tierra, les regaló a los toltecas una planta especial que les había robado a los dioses, sus hermanos. Quetzacóatl no sólo sustrajo la planta, sino que fue él, quien la plantó, le pidió a Tlaloc que la alimentara con la lluvia, y a Xochiquetzal que la adornara con flores; una vez que el árbol tuvo frutos, enseñó a las mujeres a tostar, moler y a batir las vainas para obtener el cacao y elaborar el chocolate, bebida sagrada, que en un principio, sólo podían tomar los sacerdotes y los nobles.

El cacao como elemento importante en las actividades culturales, se incluía en los ritos de iniciación -ungiendo a los niños en el rostro, pies y manos con agua de cacao- y en rituales matrimoniales -en donde los novios intercambiaban cinco granos de cacao, como símbolo de abundancia-.

semillas de cacaoLas semillas de cacao sirvieron además, como moneda para el pago del tributo y en el intercambio de mercancías. Para facilitar los tratos comerciales utilizando el cacao, los mayas desarrollaron un sistema monetario tan completo y útil que prevaleció incluso después de la llegada de los españoles; las unidades monetarias eran: el countle –equivalente a 400 semillas-, el xiquipil -con un valor de 20 countles- y la carga, que representaba tres xiquipiles, es decir 24 000 semillas.

En Mesoamérica habitan actualmente, alrededor de 22 especies diferentes de Theobroma pero casi todo el chocolate que se ha producido durante siglos, proviene del Theobroma cacao, una especie originaria de México y de América central, reconocida como valiosa, por hombres que vivieron hace más de 4 000 años.

Hoy, como antaño el cacao sigue siendo valioso, aunque por distintas razones; ahora sabemos que es un alimento que contiene hidratos de carbono, grasas, proteínas, vitaminas y minerales; que las grasas que tiene, no aumentan el nivel de colesterol; que activa la diuresis y estimula la circulación. Además, el cacao es la materia prima de muchos productos que consumimos a diario, con él se elaboran golosinas, bebidas, cosméticos, jabones, cremas y medicamentos.

El cacao más que un alimento, es un valioso, nutritivo y delicioso legado de Mesoamérica para el mundo.

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