Conocimientos tradicionales: El nopal, una cactácea versátil

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“… es un recurso importante que las primeras sociedades de Mesoamérica supieron valorar, seleccionando y cultivando las mejores especies, heredando al mundo un producto versátil, con grandes bondades…”

CactaceasEl nopal del género Opuntia es una de las más de 2 000 variedades de cactáceas que existen a lo largo de todo en el continente Americano y aunque se conocen casi 300 especies de este género, hay sólo 10 o 12, que se cultivan actualmente con regularidad en distintas partes del mundo.

El nopal es probablemente la planta más representativa de México, pues forma parte del escudo nacional y goza de un amplio arraigo cultural. Posee una estructura suculenta compuesta por cladodios (mejor conocidos como pencas) que en realidad son tallos modificados con apariencia de hojas articuladas en donde almacena una gran cantidad de agua; sobre los tallos se encuentran las yemas de crecimiento denominadas areolas en donde se desarrollan las espinas, las flores y los frutos.

El nopalEl uso de esta planta en Mesoamérica tiene una larga historia; se estima que la familia Cactaceae apareció en el continente Americano hace unos 80 millones de años y las evidencias más antiguas sobre el conocimiento y su uso del nopal en México, (unas semillas fosilizadas, cáscaras de tuna y fibras de penca de nopal, halladas en excavaciones de Tamaulipas y Puebla), se calcula que tienen una antigüedad de unos 7 000 años.

Desde la época prehispánica se aprovechan todas las partes del nopal de diversas maneras: las pencas se usan como ingrediente principal en la elaboración de sopas y ensaladas, en la preparación de tamales y en diferentes guisados, acompañando diversos tipos de carne; existe una gran tradición de usar esta planta espinosa para formar cercas vivas y delimitar huertos familiares y predios ganaderos; se usaba como alimento para los guajolotes, uso que se extendió al ganado traído por los españoles y todavía es una práctica común que se emplea cuando el alimento escasea; con las flores se preparan salsas y los frutos (que conocemos como tunas, pitahayas y xoconostles), pueden comerse frescos o secos, crudos o cocinados, y se usan en la elaboración de dulces, jugos, bebidas fermentadas y vinos.

El cultivo del nopal fue de gran interés, no sólo por las bondades directas que proporcionaba esta planta, sino porque muchos cultivos prehispánicos se establecieron exclusivamente para la producción de un colorante rojo carmín de gran calidad que se obtiene de la Nocheztli o cochinilla, un parásito del nopal, usado para teñir el cuerpo, los dientes, textiles, códices, muros y alimentos.

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El nopal sigue teniendo en México una amplia gama de usos y aplicaciones, pues además de lo anterior, se usa en elaboración de productos para el cabello, lociones y cremas; se elaboran encurtidos, mermeladas, productos deshidratados y concentrados industrialmente y se le utiliza incluso, para frenar la erosión y la contaminación, pues desacelera procesos de desertificación y consume por las noches, grandes cantidades de Dióxido de Carbono.

tunasEsta planta es un recurso importante que las primeras sociedades de Mesoamérica supieron valorar, seleccionando y cultivando las mejores especies, heredando al mundo un producto versátil, con grandes bondades, algunas plenamente identificadas y otras, aún por descubrir.

 

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