Conocimientos tradicionales: Los baños de vapor, una práctica de larga tradición

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“… una práctica de limpieza considerada como benéfica para la salud y ligada a ritos y tradiciones, marcando ciclos o acontecimientos especiales…”

Temazcal modernoSudar es una actividad natural del cuerpo para regular la temperatura. Esta actividad la controla el sistema nervioso autónomo y aunque la sudoración o transpiración se presenta a lo largo del día de manera involuntaria (sobre todo en las axilas, los pies y en las palmas de las manos) hay factores que la favorecen, como la actividad física, la fiebre, el estrés y los baños de vapor, espacios especialmente diseñados para sudar de manera abundante y rápida.

Para una gran cantidad de culturas, sudar en los baños de vapor fue una práctica de limpieza considerada como benéfica para la salud y ligada a ritos y tradiciones, marcando ciclos o acontecimientos especiales como un nacimiento, una boda o el inicio del ciclo agrícola.

Termas naturalesSi bien, se desconoce el origen preciso de los baños de vapor, al parecer su construcción se inspiró en los depósitos naturales de aguas termales utilizados para bañarse en público. En Europa, bañarse con vapor se popularizó en el siglo I, gracias al ingeniero romano Cayo Sergio Orata, quien inventó el hypocaustum, un sistema para calentar y distribuir el aire caliente.

Existen básicamente dos tipos de baños de vapor que se clasifican por la humedad relativa que tiene el recinto: los baños de vapor húmedos y los secos.

En América, bañarse con vapor es una costumbre de larga tradición, presente en Alaska, Canadá, Estados Unidos, México, Guatemala, Brasil, Perú y en algunas tribus aisladas de Sudamérica; aunque el baño seco lo practicaban los esquimales en Alaska y algunos grupos indígenas de California (sudando al exponerse directamente al fuego en un espacio cerrado), el método que predominó en Norteamérica fue el baño húmedo, conocido también como baño de vapor, baño de sudor o temazcal.

Sweat Lodge

Al Temazcal o temazcalli se le concibe como un recinto de sanación equiparado al vientre de la madre tierra; consta en general, de una puerta pequeña para ingresar, de una estancia en donde se acumula el vapor y de una hoguera que sirve para calentar piedras que luego se mojan con agua fría o tés elaborados con hierbas curativas para generar el vapor.

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Los temazcales pueden ser temporales o permanentes, dependiendo de los materiales que se usen para construirlos. Los temporales, se elaboran con varas enterradas en el suelo formando un arco recubierto con petates, cobijas, huipiles y nailon; los temazcales permanentes por otra parte, son estancias hechas de barro o piedra, establecidas al ras de la tierra o debajo del suelo.

A diferencia de las saunas finlandeses y los baños turcos, el baño de temazcal suele realizarse con ayuda de una persona que se encarga de generar el vapor, regular la temperatura y el tiempo de estancia, elegir las hierbas curativas a utilizar y guía a los usuarios en la experiencia.

Esta práctica logró sobrevivir a la prohibición española, gracias al fuerte arraigo cultural de las comunidades indígenas prehispánicas y debido a que se ha vuelto popular en los últimos años en varios centros de descanso que ofrecen a sus usuarios este baño como uno de los recursos para relajarse.

Es importante señalar que actualmente, el temazcal es reconocido como un elemento de los saberes ancestrales que forman parte de la medicina tradicional y del patrimonio cultural.

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