Conocimientos tradicionales: Las plumas

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Recubrimientos polifacéticos

“… se han usado como adornos y accesorios, en atuendos, armas e incluso en instrumentos musicales…”

quetzalLas plumas (como las escamas, los pelos y las uñas) son estructuras queratinosas que cubren la piel. Este recubrimiento exclusivo de las aves, tiene varias funciones: controla la temperatura corporal (aislando la piel del frio, del agua y de las radiaciones solares), tiene un papel fundamental para el vuelo y ayuda a camuflarse de los depredadores, a la atracción sexual y a la exhibición durante el cortejo.

Además de las funciones fisiológicas, mecánicas y conductuales que desempeñan las plumas en los individuos que las poseen, también han sido útiles para el ser humano, como una materia prima que en sus inicios estaba ligada a simbolismos y mitos.

Las plumas en diversas partes del mundo, se han usado como adornos y accesorios, en atuendos, armas e incluso en instrumentos musicales, marcando en muchos casos el estatus social, religioso y militar.

Han estado presentes por ejemplo, en los cascos de los centuriones romanos, en los sombreros de los mosqueteros franceses, en los tocados de los jefes sioux en América de Norte y en instrumentos de viento de la etnia moré en Bolivia.

En Mesoamérica, el interés e importancia por las plumas fue tan grande que una gran cantidad de personas participaban en su obtención, unos cuantos tenían la oportunidad de capacitarse en el arte para trabajarlas y solo algunos podían poseerlas.

En Tenochtitlán por ejemplo, muchas personas estaban dedicadas al cuidado de las aves, quienes las alimentaban y mantenían limpios estanques especialmente dispuestos para fomentar el arribo constante de aves de la zona y para garantizar por lo menos una parte del abastecimiento de plumas limpias. El intercambio de mercancías y el pago de tributos, fueron otras formas de hacerse llegar plumas de aves de otras regiones geográficas, diversificando la gama de colores y tamaños y con ello la posibilidad de generar artículos de gran colorido.

plumasDurante la época prehispánica, crear cosas con plumas fue una actividad reservada para los amantecas quienes eran los especialistas en el arte plumario; ellos se capacitaban en la recolección, en todo el proceso de limpieza (que incluía el secado y el peinado de cada pluma), y aprendían las técnicas necesarias para la confección de atavíos y ornamentos.

El arte plumario fue ampliamente apreciado por los españoles; fue tal el agrado de las piezas elaboradas con plumas que en un primer momento se enviaron los artículos en uso, al viejo continente, pero luego, los amantecas se vieron obligados a hacer artículos por consigna, cambiando la elaboración de escudos, penachos y atuendos de guerreros por cuadros con temáticas religiosas.

De los pocos artículos elaborados con plumas de la época prehispánica que aún se conservan, cabe destacar la existencia de dos chimallis o escudos que se encuentran, uno en el Museo Nacional de Historia Castillo de Chapultepec y otro en el Museo Nacional de Antropología e Historia, en la Ciudad de de México y el penacho de Moctezuma que se encuentra en el Museo etnológico de Viena, en Austria.

Actualmente, por la capacidad para retener el calor y por ser muy ligeras, se siguen aprovechando las plumas (sobre todo las de las aves de corral) en la confección de chamarras, colchas, almohadas y colchones. Los procesos que en un inicio fueron artesanales, ahora se realizan con maquinaria y equipo especializado que permiten lavar, esterilizar y blanquear las plumas para eliminar olores, remover la grasa, sangre, polvo e impurezas.

pluma aumenCabe señalar que por sus propiedades ahora, las plumas también son objeto de investigación tanto en ciencia básica (para conocer a profundidad sus propiedades físicas y químicas), como en la Ingeniería de materiales y en la Ingeniería ambiental que buscan obtener de la queratina, entre otras cosas, polímeros biodegradables para remover metales pesados y materia orgánica en aguas residuales.

Las plumas presentes solo en las aves desde la era Mesozoica, siguen siendo elementos bellos, útiles y versátiles con propiedades y usos que probablemente nos seguirán sorprendiendo.

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