Esta semana en la ciencia 15|20

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  • El extraño vuelo del jurásico

… presentan una nueva especie de terópodo escansiopterígido; tan extraño, que ha quedado reflejado en su nombre, Yi Qi, género y especie que significan “ala extraña”.

En la historia evolutiva que llevó a algunos dinosaurios a convertirse en aves, se encuentra un grupo de pequeños y extraños animales, los escansiopterígidos. Estas especies de tipo manirraptor, cuyo nombre significa “alas trepadoras”, se encuentran entre los dinosaurios conocidos más pequeños, con extremidades digitales alargadas y generalmente representados como arborícolas. Normalmente, la estructura de las alas de estas especies comparten muchas características con las de las aves, así como el componente clave de las plumas.

Semana -1520 - 1 Yi Qi FósilEsta semana, un equipo chino de investigadores publicó un reporte en el que presentan una nueva especie de terópodo escansiopterígido; tan extraño, que ha quedado reflejado en su nombre, Yi Qi, género y especie que significan “ala extraña”. El estudio fue realizado a partir del análisis del único espécimen fósil con que se cuenta, encontrado en una cantera de la provincia de Hebei en China y correspondiente al periodo jurásico medio superior, esto es, de hace unos 160 millones de años.

Aunque el Yi Qi se sitúa filogenéticamente entre los terápodos alados, presenta características inusuales como sus largas plumas rígidas filamentosas en las extremidades. Sin embargo, lo que más ha llamado la atención, y que llevó a nombrarlo de esa manera, es que presenta un sobresaliente hueso que asemeja un bastón en la muñeca y tejido membranoso entre este hueso y las extremidades digitales, algo nunca visto entre los dinosaurios conocidos pero que sí se observa, por ejemplo, en tetrápodos planeadores y voladores, lo cual sugeriría la posibilidad de Yi Qi tuviera superficies aerodinámicas membranosas muy diferentes a la típica ala emplumada de sus parientes cercanos y de las aves.

Semana -1520 - 2 Yi Qi Esqueleto

La presencia del tejido membranoso fósil solo permite asegurar que se encontraba presente entre los dedos y el hueso bastón de la muñeca, sin embargo, no se descarta la posibilidad de que se extendiera hasta los miembros inferiores. No obstante, con la evidencia que se tiene, no es posible estar seguros del modo de locomoción que empleaba esta especie, pues podría haber sido capaz de volar, simplemente tratarse de un planeador o bien usar un modo combinado, como es el caso de muchas aves extintas y algunos murciélagos. Lo cierto es que hay elementos que harían inclinarse más por la la idea de que solamente planeaba, como el hecho de no presentar superficies extendidas de anclaje para músculos en los miembros anteriores y que el hueso de la muñeca podría haber interferido con un movimiento de aleteo continuo.

Semana -1520 - 3 Yi Qi Recreación

La descripción de Yi Qi hace más evidente la gran diversidad de formas que existía entre los dinosaurios y destaca la abundancia de “experimentación morfológica evolutiva”, relacionada con el vuelo, que tuvo lugar antes de la aparición de las aves.


Con información del artículo publicado en Nature 7550, el 7 de mayo de 2015.

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