Conocimientos tradicionales: Insectos

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  • Los insectos, la clase más numerosa y diversa

“… hay tres veces más insectos que la suma de todas las especies de animales juntos.”

A  grasshopper on a grass stalk emerges from its old skinLos insectos son animales que se caracterizan por tener un cuerpo segmentado en tres partes claramente diferenciadas: cabeza, tórax y abdomen; han estado en el planeta desde hace aproximadamente 300 millones de años, mucho antes de la aparición del ser humano.

La clase Insecta es la más diversa y numerosa del Reino animal, con cerca de un millón de especies descritas y muchas más por conocer (algunas estimaciones señalan que actualmente, solo conocemos el 18 por ciento de las especies que existen); los insectos no solo son diversos sino increíblemente abundantes (un solo hormiguero puede tener más de 20 millones de individuos). Esto significa que hay tres veces más insectos que la suma de todas las especies de animales juntos y que existen aproximadamente, 200 millones de insectos por cada ser humano.

Los insectos pasan por varias etapas hasta que se convierten en animales adultos. Muchos cuando crecen pasan por un proceso de renovación que se denomina ecdisis; este proceso consiste en eliminar el esqueleto externo que los recubre y protege, por otro acorde a su nuevo tamaño; este cambio en ocasiones, también implica un cambio radical o simple en su morfología y en sus hábitos, que se conoce como metamorfosis.

Aunque los insectos suelen caracterizarse por ser animales con seis patas, algunos organismos han perdido un par, y otros en estado de larva pueden no tenerlas o poseer unas estructuras adicionales similares. A la clase Insecta pertenecen por ejemplo: las libélulas, moscas, mosquitos, cucarachas, grillos, escarabajos, hormigas, avispas, abejas y las mariposas.

Seda BombyxA través del tiempo, sociedades de todo el mundo desarrollaron con la experiencia, un amplio conocimiento sobre las características, el comportamiento y las etapas del desarrollo de estos animales. China e India por ejemplo, son famosas por los conocimientos y técnicas que emplean en la sericicultura, la cría del gusano de la mariposa  Bombyx mori para la producción de seda; en México, destaca el cultivo intensivo desde la época prehispánica, de la especie Dactylopius coccus  o grana cochinilla, un parásito del nopal del que se obtiene un extracto de color rojo natural o carmesí utilizado para teñir alimentos y diversos materiales.

Los insectos o los productos derivados de éstos, como la miel o el polen de las abejas, también se han empleado para el tratamiento de diversas afecciones. Las larvas de mosca por ejemplo, se han usado desde la antigüedad para la curación de heridas necrosadas, y ahora incluso, las larvas que se utilizan en esta terapia, se crían en laboratorios en condiciones estériles.

Estos organismos tienen un papel imprescindible en la alimentación, pues son una excelente fuente de proteínas, grasa y minerales, y son fundamentales para la polinización.

De acuerdo con la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura, la entomofagia o consumo de insectos, complementa la dieta de aproximadamente 2 millones de personas de todo el mundo. La cría de insectos para esta organización, constituye una de las vías para afrontar la demanda de alimentos que habrá en 2030, pues los insectos se reproducen rápidamente, poseen tasas elevadas de crecimiento y tienen muy poco impacto ambiental al utilizar mucha menos agua que el ganado tradicional y al producir menos gases de efecto invernadero; otra ventaja es que se pueden usar a gran escala en la elaboración de comida para otras especies animales útiles.

Por otro lado, es importante señalar que los insectos además de ser benéficos también han sido responsables de destruir grandes extensiones de cultivos, de acabar con una gran cantidad de granos almacenados y de propagar enfermedades como el dengue o la enfermedad de Chagas. Ante estas circunstancias, el hombre ha sabido encontrar formas para exterminar, controlar e incluso aprovechar a los mismos insectos para evitar sus efectos nocivos. Un ejemplo de esto, lo encontramos en la elaboración de insecticidas sintéticos u orgánicos.  Algunos de estos productos se han inspirado en el uso tradicional que algunas comunidades hacen de plantas que actúan como repelente; y como el uso de estos productos no siempre ha sido eficaz, se han desarrollado métodos de Control biológico que son más amigables con el entorno ya que utilizan organismos vivos para controlar las poblaciones de los no deseados.

TermiteroLos insectos también han servido para el desarrollo de tecnología. Algunos edificios por ejemplo, se han construido inspirados en los termiteros, pues este tipo de construcción mantiene la temperatura estable y agradable; además, imitando a los escarabajos del desierto, se han diseñado tejidos para recolectar mejor el agua de la niebla y del rocío.

La existencia de la clase Insecta en la Tierra, ha sido sin lugar a dudas, de gran trascendencia para los seres humanos y promete ser, por muchos años más, una gran oportunidad para seguir aprendiendo de la riqueza biológica que tiene este Planeta. Saber quiénes son, conocer sus características y vulnerabilidad, nos puede ayudar además, a encontrar mejores formas de vivir,  interactuar y convivir con estos sorprendentes y numerosos invertebrados.

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