Conocimientos tradicionales: secreciones vegetales

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  • Secreciones vegetales

“Estas sustancias han sido aprovechadas desde la antigüedad por diversas culturas.”

acaciaLas gomas, las resinas y el látex son algunos de los exudados vegetales que a lo largo del tiempo, han sido aprovechados por sus propiedades, de diversas maneras.

Las gomas por ejemplo son sustancias que están presentes en algunos vegetales marinos o terrestres e incluso en algunos microorganismos, que al combinarse con el solvente adecuado, tienen la capacidad de incrementar la viscosidad y formar geles. Estas sustancias han sido aprovechadas desde la antigüedad por diversas culturas. Uno de los registros más antiguos sobre su empleo, se encuentra en el Papiro de Ebers, un tratado médico que data del año 1500 a.C. en el que se explica que la goma de la acacia  o goma arábiga se usaba para el tratamiento y prevención de algunas enfermedades. Actualmente, la goma arábiga se usa para retardar la cristalización del azúcar de dulces y confites, y como estabilizador de la espuma de la cerveza y de bebidas no alcohólicas.

resinaLas resinas aunque también son exudados vegetales, a diferencia de las gomas, son secreciones insolubles al agua, pegajosas, de olor intenso que se endurecen al entrar en contacto con el aire. El incienso es una de las resinas aromáticas vegetales de gran tradición, usado ampliamente como elemento ritual en China, Japón e India desde tiempos ancestrales. Actualmente, los productos que se obtienen de las resinas destiladas se usan por ejemplo, para darles mayor plasticidad a los neumáticos, como aislantes en circuitos eléctricos y en la fabricación de tintas, lacas y barnices de alta calidad; de adhesivos termoestables, jabones, chicles y en productos usados para la depilación.

El látex por otro lado, es una sustancia de  apariencia lechosa que excretan algunas plantas angiospermas y hongos. Es el material más elástico que se conoce por lo que aprovechando esta propiedad, se usa en la elaboración de más 40 000 artículos entre los que se encuentran: telas y fibras elásticas, juguetes,  chupones y globos. Es importante mencionar que el conocimiento que desarrollaron algunos pueblos indígenas sobre estas sustancias, les permitió descubrir -además de sus propiedades elásticas-,  la toxicidad que tiene el látex de algunas especies, usando esta particularidad a su favor, envenenando las puntas de sus flechas.

cauchoEl látex con fines comerciales, se extrae principalmente del árbol Hevea brasiliensis,  una especie originaria del la zona Amazónica que produce el látex con el mayor número de partículas de caucho o hule, un material muy apreciado pues con él se elaboran: neumáticos, ropa impermeable, calzado, guantes y preservativos, entre muchos otros productos.

Como las gomas y las resinas, el caucho que se obtiene del látex es un material conocido y aprovechado desde la antigüedad; en Mesoamérica por ejemplo algunos vestigios indican que ya se producía en el año 1600 a.C.  -mucho tiempo antes de la llegada de los españoles- , y se usó para la elaboración de bolas utilizadas en el juego de pelota, de figurillas antropomorfas y para proteger los mangos de las hachas de piedra.

 Las extraordinarias cualidades de estas tres secreciones vegetales, descubiertas y manejadas por diversos grupos humanos alrededor del mundo, han motivado la creación de sus versiones sintéticas, por lo que ahora contamos con gomas, resinas y látex naturales y sintéticos con propiedades físicas análogas pero de composición química distinta.

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