Esta semana en la ciencia 15|40

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La estructura de los cometas bilobulares

 “… las dificultades propias del estudio de estos objetos errantes hacía difícil conocer con certeza la verdadera naturaleza estructural y lo procesos físicos que llevan a este resultado. Algunos modelos proponían la posibilidad de que se tratara de objetos independientes fusionados, mientras que otros sugerían que podría tratarse de efectos de algún tipo de erosión.”

Semana -1540 - 1 67P:Churyumov-GerasimenkoDesde su descubrimiento en 1959, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko llamó la atención de astrónomos, astrofísicos y geólogos por su peculiar morfología. Se trata de un cometa bilobular, es decir, formado por dos cuerpos esferoides unidos por una sección de dimensiones más reducidas. El 67P presenta una sección de mayor tamaño, denominada cuerpo principal, la depresión o “cuello” y un segundo segmento menor al cuerpo principal, denominado “cabeza”. Si bien este tipo de conformación no es exclusivo de este objeto, las dificultades propias del estudio de estos objetos errantes hacía difícil conocer con certeza la verdadera naturaleza estructural y lo procesos físicos que llevan a este resultado. Algunos modelos proponían la posibilidad de que se tratara de objetos independientes fusionados, mientras que otros sugerían que podría tratarse de efectos de algún tipo de erosión.

Gracias a los datos enviados por la misión Rosetta ahora comienza aser posible dar respuesta a algunas de estas interrogantes.

Semana -1540 - 2 RosettaLa sonda espacial Rosetta es una misión lanzada en 2004 con el objetivo de llegar hasta el cometa Churyumov, colocarse en órbita y desplegar el instrumento Philae que habría de aterrizar en la superficie del cometa. Si bien tras el aterrizaje de Philae, problemas técnicos impidieron su utilización ulterior, los datos aportados por la sonda principal constituyen una importante fuente de información desde que comenzara a enviar imágenes del 67P poco antes de colocarse en órbita en agosto de 2014. Gracias a ello, ahora es posible conocer más acerca de la composición y estructura reales del cometa, así como de los procesos físicos que llevaron a su formación.

Esta semana, la revista Nature publica en su portal un reporte en el que detallan los resultados de los análisis de datos aportados principalmente por el Sistema Remoto de Imágenes Ópticas, Espectroscópicas y de Infrarrojos (OSIRIS, por sus siglas en inglés). Tras su inserción en la órbita del cometa, OSIRIS ha enviado a la Tierra suficientes imágenes para conocer, con un alto nivel de resolución, las características morfológicas de la superficie. Se encontró que el cuerpo principal y la cabeza del cometa presentaban una estructura estratificada formada por capas superpuestas y concéntricas en ambos casos (como una cebolla), formadas en cada uno por procesos independientes de acreción de material en etapas tempranas de la formación del sistema solar, mientas que el cuello, la sección que los une, no presenta la misma conformación de capas.

Semana -1540 - 3 Comet67P_NavCamFeb3

A partir de la reconstrucción estructural del núcleo del cometa, basada en la orientación y distribución de los estratos identificados, muestran que los dos lóbulos fueron dos objetos independientes, formados a partir de la acumulación de guijarros de la nebulosa solar. La morfología de las formaciones superficiales y la relación entre la orientación del plano de los estratos y los vectores gravitacionales del cometa en conjunto y de cada lóbulo, sugiere que las capas fueron formadas de manera independiente antes de la fusión de los dos objetos para formar un solo núcleo consolidado.


Con información del artículo publicado en línea en Nature, el 1 de octubre de 2015.

http://www.nature.com/nature/journal/vaop/ncurrent/full/nature15511.html

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