Conocimientos tradicionales: El agave

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El Agave o “árbol de las maravillas”

“… además de ser aprovechadas como alimento y forraje, son particularmente útiles por sus fibras…”

quioteEl agave, maguey o “árbol de las maravillas” destaca desde la época prehispánica, como una planta valiosa y versátil, ya que todas las partes que constituyen la planta, se pueden aprovechar de muy diversas maneras.

Aún cuando las variedades que pertenecen al género Agave presentan gran diversidad en tamaño, formas y colores, se les puede caracterizar de manera general porque son plantas con hojas alargadas y carnosas que crecen de manera intercalada formando un espiral. La mayoría tiene espinas distribuidas a lo largo de las hojas y en la punta. Tienen un tallo leñoso que suele ser corto, al que también se le conoce como cabeza o piña. Además, un poco antes de morir, muchos agaves generan un quiote o tallo largo que llega a medir hasta 10 metros en el que crecen sus flores.

Las hojas de algunas especies de agaves además de ser aprovechadas como alimento y forraje, son particularmente útiles por sus fibras; estas fibras ya secas son muy resistentes y se usan para confeccionar prendas de vestir como huipiles, mantas y bolsas; herramientas de trabajo como redes de pesca, sogas y costales; y utensilios para el arreglo personal, la recreación y el descanso como cepillos, cuerdas para instrumentos musicales, hamacas y petates.

Los residuos de las pencas se usan para elaborar jabón para el aseo personal, lejía para los tastes y como abono orgánico.

El agave como material de construcción es de gran provecho. Los quiotes o tallos se usan como armazones de madera, las pencas completas sirven para forrar los muros; las fibras son útiles para amarrar y fijar la estructura y las espinas se emplean como clavos.

penca_henequenAdemás, como alimento, los agaves fueron (incluso antes de que se domesticara el maíz), una de las principales fuentes de carbohidratos en el occidente y norte de México, ya que en esta zona se elaboraba un tipo de pan con los tallos, las bases de las hojas y el pedúnculo floral. Actualmente algunas especies de agave se siguen utilizando para obtener azúcar, para preparar dulces, guisados y atole; para envolver barbacoa y mixiotes; y para obtener los tan apreciados escamoles (larvas de hormigas) y los gusanos de maguey.

Del agave también se obtienen bebidas de gran arraigo cultural en México, como el aguamiel, el pulque, el mezcal y el tequila.

polinizadorEcológicamente los agaves son importantes, pues al ser resistentes a la sequía, contribuyen a detener la erosión y aunque su floración ocurre en muchas especies en una sola ocasión, es indispensable para varios animales polinizadores (insectos, colibríes y murciélagos) que se alimentan de su néctar y favorecen su reproducción.

Los agaves son originarios del continente americano y aunque  se adaptan fácilmente a diferentes tipos de condiciones climáticas, algunas especies se encuentran catalogadas como especies amenazadas o en peligro de extinción, por lo que además de aplicar estrategias para preservar el material genético de las especies usadas para la producción de tela, pulque y mezcal, es indispensable emprender acciones que garanticen la sobrevivencia de un gran número de las especies silvestres.

Al rescatar las especies de agave, al mismo tiempo, se salvaguarda la sabiduría y el conocimiento de comunidades ancestrales y con ello, parte del gran el patrimonio cultural de México.

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