Conocimientos tradicionales: La calabaza

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Frutos de apariencia diversa, todos nutritivos, sabrosos y útiles

“… ahora es ampliamente conocido en todo el mundo y apreciado como uno de los recursos vegetales de gran importancia para la alimentación y como elemento tradicional…”

varias CLa calabaza fue una de las primeras plantas cultivadas en Mesoamérica hace unos 10 000 años y desde entonces, se le ha incorporado a la dieta y a las festividades de muy diversas maneras en varios países.

El género Cucurbita que agrupa a esta planta, está conformado por cerca de 30 especies y subespecies, de las cuales, únicamente se han domesticado cinco en todo el mundo y de esas, cuatro se cultivan en México.

Estas plantas son trepadoras y rastreras, producen frutos con características muy diversas en tamaño, peso y color; algunos son alargados, o esféricos; con tonalidades blancas, amarillas, naranjas, rosáceas o verdes., y pueden pesar desde unos cuantos gramos, hasta varios kilos.

planta CLos frutos de algunas especies suelen consumirse como verdura en platillos dulces o salados, como el “chilacayote” (Cucurbita ficifolia), con el que se elabora un rico dulce cristalizado, y la “calabacita” (Cucurbita pepo), para preparar calabacitas rellenas o a la mexicana.

Además de los frutos, las flores, los tallos tiernos y las semillas también se utilizan para el consumo humano y como alimento para el ganado.

Las semillas o pepitas son particularmente importantes en la gastronomía, ya que se usan para elaborar diversos platillos, entre los que se encuentra el pipián (una salsa roja o verde con carne, popular en varias regiones de México y en varios países de Centroamérica); para hacer algunos de los dulces típicos de México, como las palanquetas y jamoncillos; y para consumirlas como botana, simplemente tostadas y sazonadas con un poco de sal.

Algunas especies de calabazas desarrollan una cascara  gruesa que paulatinamente se endurece; estas calabazas además de servir como alimento, se aprovechan para hacer  artesanías, recipientes de diversos tamaños y para elaborar las lámparas tradicionales que se usan en la Noche de Brujas y en la celebración del día de muertos.

semillasLos frutos de la calabaza tanto tiernos como maduros son nutritivos, pues contienen entre otras cosas, calcio, fósforo y vitaminas, y porque sus semillas son ricas en proteínas y en ácidos grasos esenciales.

Además de nutritivas, las calabazas han sido por mucho tiempo de gran utilidad en la medicina tradicional, pues diversas partes de la planta se han usado para tratar llagas, quemaduras, hemorroides y para combatir parásitos.

Cabe señalar que la ciencia ha podido confirmar experimentalmente que las semillas tienen en efecto, una actividad antiparasitaria y que esta planta posee otras sustancias con parámetros farmacológicos que pueden ser efectivas en el tratamiento de otras enfermedades, por lo que es objeto de interés en el ámbito científico.

Además, las enzimas proteolíticas de la especie Cucrubita ficifolia, han resultado particularmente útiles en el tratamiento de agua residual usada en la industria de alimentos derivados del pescado, pues estas enzimas descomponen eficazmente las proteínas en unidades más pequeñas.

Este género, originario del continente americano y tan diverso, ahora es ampliamente conocido en todo el mundo y apreciado como uno de los recursos vegetales de gran importancia para la alimentación y como elemento tradicional en las festividades de octubre y noviembre.

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