Conocimientos tradicionales: El petróleo

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El petróleo, una sustancia antiquísima y sumamente útil

“…existe evidencia del empleo de este material en varias culturas alrededor del mundo.”

petróleoEl petróleo es un recurso muy importante, pues además de ser una de las principales fuentes de energía, indispensable para el funcionamiento de maquinaria diversa, con él se elabora una gran cantidad de productos entre los que se encuentran: objetos de plástico, cosméticos, telas, detergentes y hasta la goma de mascar.

El petróleo es una sustancia orgánica que se compone principalmente de carbono e hidrógeno y de pequeñas cantidades de nitrógeno, oxígeno y azufre. Por su composición química se identifican tres tipos de petróleo: el parafínico, el nafténico o de base asfáltica y el mixto.  Del petróleo parafínico se obtiene abundante parafina, nafta y aceites lubricantes; del petróleo nafténico se obtiene una gran cantidad de residuos asfálticos, oscuros y aromáticos; y finalmente del petróleo de base mixta se obtiene tanto parafina como asfalto.

Debido a que en ocasiones, el petróleo llega hasta la superficie, pues tiende a escapar desde la profundidad hacia zonas más altas en donde hay menos presión, es una sustancia conocida y usada desde la antigüedad. De hecho, existe evidencia del empleo de este material en varias culturas alrededor del mundo. Por ejemplo, en Mesopotamia, los sumerios y acadios comerciaban con los asfaltos y las naftas; los chinos utilizaron el gas del petróleo como combustible para cocinar y para alumbrar durante varios siglos; y los egipcios lo emplearon en la momificación y como defensa pues lo derramaban e incendiaban en sus costas, creando una barrera de protección para  evitar la invasión de embarcaciones enemigas.

También en Mesoamérica el petróleo era un material conocido; en este sentido, las evidencias muestran que se recolectaba, comerciaba y usaba de manera particular: el asfalto o chapopote.

asfaltoEl chapopote es un residuo que se genera tras la evaporación de los compuestos volátiles del petróleo; se trata de un material oscuro y oloroso que podía recogerse de las zonas costeras. Con este material, culturas como la Olmeca, sellaban embarcaciones y acueductos de basalto, decoraban figurillas y recubrían con él, pisos y algunos mangos de cuchillos.

Con el tiempo, el conocimiento y aprovechamiento de las propiedades físicas y químicas del petróleo se han incrementado extraordinariamente, por lo que hoy en día, no solamente se le utiliza  abundantemente, sino que se ha creado una dependencia extrema hacia este producto, acarreando con ello, grandes problemas de contaminación y enormes retos para poder sustituir este producto y sus derivados, con materiales amigables con el ambiente.

 

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