Conocimientos tradicionales: Jabones y detergentes

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Emulsiones para la limpieza

“… aunque el jabón y el detergente son emulsionantes, no son lo mismo.”

jabon-marsellaEl jabón es un producto de uso cotidiano sumamente útil para la limpieza; este producto es resultado de la saponificación: una reacción química que se genera al combinar ácidos grasos con una solución alcalina.

Los jabones son eficientes para limpiar, gracias a su estructura molecular: uno de los extremos de la cadena larga de los hidrocarburos que los conforman,  es  capaz de atraer las moléculas de  grasa y polvo, mientras que otra parte de la molécula que es afín al agua, se une a la molécula anterior formando una emulsión; y es así que el jabón toma la grasa y polvo del objeto sucio y la lleva al agua.

Aunque se desconoce desde cuándo se elabora jabón, se sabe que este producto tiene una larga historia. Existe una tablilla Sumeria en escritura cuneiforme del año 2500 a.n.e en la que además de mencionar al jabón,  se indican los ingredientes y las cantidades idóneas para obtenerlo. También se sabe que en Egipto, Grecia y Roma se usaba un producto jabonoso para el aseo corporal  y la ropa, elaborado con aceites y ceras vegetales combinadas con cenizas o sustancias minerales ricas en carbonatos de sodio o de potasio.

Después del siglo XV el jabón en Europa cayó en desuso: se vestía la misma ropa durante mucho tiempo y los malos olores se cubrían con perfumes, ya que se pensaba que el baño abría los poros del cuerpo y por ahí entraban las enfermedades; fue hasta el siglo XVIII cuando el jabón se volvió a valorar, al descubrir que su uso estaba directamente relacionado con la salud.

frutodetergenteCabe señalar que algunas plantas tienen en sus raíces, tallos o incluso en sus frutos, una sustancia que limpia y produce espuma denominada saponina, y que como resultado de la investigación empírica que realizaron diversas sociedades en distintas partes del mundo, esta sustancia fue aprovechada desde la antigüedad para la limpieza. Tal es el caso de los habitantes de Mesoamérica que acostumbraban el baño diario y la limpieza frecuente de su ropa, y para ello utilizaban la raíz de la planta de jabón o Xiuhamolli  y, la corteza y fruto del copalhi o Copalxocotl (Cytocarpa procera).

La industrialización del jabón inició en 1795, gracias a las aportaciones de Nicolás Leblanc quien desarrolló en 1790 el primer método industrial para la preparación del jabón.

Otro aporte fundamental en la industrialización de este producto, fue el de Eugene Chevreul, a quien se le considera el padre de la química del jabón, pues elaboró la teoría de la saponificación; descubrió la composición de los aceites y grasas en triglicéridos (formados por una molécula de glicerol y tres ácidos grasos), y definió la reacción de saponificación como anóxica (carente de oxígeno).

jabonesEs importante indicar que aunque el jabón y el detergente son emulsionantes, no son lo mismo. Mientras el jabón proviene de la soponificación de una grasa animal o aceite vegetal y un álcali, los detergentes son considerados tensoactivos sintéticos, tienen una composición química más compleja y son más resistentes a la biodegradación por ser derivados de compuestos del petróleo. El primer detergente sintético se fabricó en Alemania en 1907, tomando como base al jabón tradicional pero añadiendo  otras sustancias; en 1930 se empiezan a sintetizar sustancias detergentes derivadas del petróleo y es a partir de la segunda guerra mundial cuando la esta industria empieza a consolidarse.

Ahora existen en el mercado una gran cantidad de jabones, detergentes y sustancias limpiadoras por lo que no está demás leer las especificaciones y recomendaciones de uso para elegir la más adecuada a lo que se desea limpiar y para evitar accidentes, ya que algunas combinaciones pueden generar reacciones químicas tóxicas o incluso, explosiones, como cuando se combinan productos que contienen amoniaco con productos con cloro.

Documentos consultados:
http://www.irfaperu.org/aulas/secundaria/secundaria5s16f5.pdf
http://biblioteca2.ucab.edu.ve/anexos/biblioteca/marc/texto/AAD5061.pdf
http://www.cprac.org/consumpediamed/sites/all/documents/02detergentes.pdf

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