Conocimientos tradicionales: Stevia

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Stevia, la yerba dulce

“Esta planta –originaria de Paraguay– ya era aprovechada antes de la época de la colonia española por los pueblos guaraníes… ”

1_steviaEl consumo de alimentos con edulcorantes se ha incrementado de manera exponencial en las últimas décadas en todo el mundo, debido a que a muchos productos industrializados de consumo humano se les adicionan edulcorantes naturales o artificiales.

Entre los edulcorantes naturales que se adicionan con regularidad a yogures, bebidas, mermeladas, panes y chicles, se encuentra el esteviósido o extracto de stevia (E960).

La Stevia, a diferencia de otros edulcorantes naturales como el azúcar de caña o de remolacha, es un edulcorante que no contiene calorías.  El esteviósido se obtiene de la planta Stevia rebaudiana, una planta arbustiva y perenne de la familia de Asteraceae.

Esta planta originaria de Paraguay, ya era aprovechada antes de la época de la colonia española por los pueblos guaraníes, quienes la denominaban ka’a he’ê  «yerba dulce». La utilizaban como planta medicinal para la regulación de la glicemia e hipertensión y como endulzante para contrarrestar el sabor amargo de diversos  remedios y del mate (una infusión tradicional sudamericana).

Aunque “la yerba dulce” llegó a Europa en el siglo XVI y desde entonces ya se le consideraba una planta digna de ser investigada al notar el gran interés de las tribus guaraníes, su estudio inició formalmente en el siglo XIX, cuando Moisés S. Bertoni, un biólogo botánico suizo naturalizado paraguayo, publicó los primeros trabajos descriptivos sobre la stevia.

stevia_-2Cabe señalar que Bertoni la nombró Eupatorium bertoniana, pero al contar con mayores conocimientos taxonómicos y en honor al químico paraguayo Ovidio Rebaudi, quien logró aislar los principios activos que le proporcionan el dulzor, es que ahora se le conoce oficialmente como Stevia rebaudiana.

El sabor dulce de la stevia se debe a la presencia de una mezcla de ocho glicósidos diterpénicos entre los que se encuentran el esteviósido y el rebaudiósido A y C. Estos glucósidos específicos son muy dulces (consumidos en su forma natural, son de 10 a 15 veces más dulces que el azúcar de mesa y los esteviósidos en polvo son de 250 a 300 veces más dulces que la sacarosa), sin embargo, el consumo de stevia no afecta los niveles de “azúcar en la sangre”, debido a que el organismo humano no puede metabolizarlos.

Además de glucósidos, las hojas de stevia poseen una gran cantidad de nutrientes: contienen  en su estado natural carbohidratos de fácil asimilación, aminoácidos, potasio, calcio, magnesio, fosforo, hierro y aceites esenciales, entre muchos otros elementos.

stevia-granadaAunado a lo anterior, algunos estudios han demostrado que las hojas de stevia poseen efectos antioxidantes; hay evidencia de que el consumo de esteviósidos ayuda a regular la diabetes mellitus tipo II y tiene efectos farmacológicos en pacientes con hipertensión.

Cabe señalar que la Stevia rebaudiana reconocida como valiosa desde la época precolombina,  se cultiva actualmente de manera intensiva en varios países, y su consumo como sustituto de la sacarosa o como edulcorante natural acalórico está autorizado en todo el mundo, ya que se considera que es el único edulcorante seguro, natural y sin riesgos para la salud, que debe sin embargo ser consumido con moderación.

Documentos consultados:

http://biblioteca.inifap.gob.mx:8080/jspui/bitstream/handle/123456789/3528/3877%20El%20cultivo%20de%20Stevia.pdf?sequence=1
http://www.scielo.org.pe/pdf/agro/v5n3/a06v5n3.pdf
ftp://ftp.fao.org/docrep/fao/Meeting/010/af213s.pdf

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Un comentario en “Conocimientos tradicionales: Stevia”

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