Conocimientos tradicionales: Los virus

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Los virus

“…los virus han sido responsables de la muerte de grandes poblaciones de bacterias, hongos, plantas y animales…”

Parálisis_JeroglificoLos virus son ácidos nucleicos empaquetados en complejos proteicos capaces de replicarse e infectar a toda clase de organismos vivos: bacterias, hongos, plantas y animales. Su identificación, descripción, definición y clasificación,  han representado todo un reto a lo largo de la historia.

Se desconoce desde cuándo surgieron los virus en la Tierra, pero se estima que han existido desde que hubo vida… de ser así, los virus han acompañado a  nuestra especie desde siempre.

Sin saber sobre la existencia de los virus, poblaciones muy antiguas documentaron algunas de las enfermedades ocasionadas por estos agentes infecciosos: la rabia en Mesopotamia y la poliomielitis en Egipto, por ejemplo.

La palabra virus se empleó desde el siglo I de la era común, aunque sin la acepción actual, pues “virus” se utilizaba simplemente para denominar la presencia de agentes infecciosos o venenosos.

El primer virus que se identificó fue el virus del mosaico del tabaco en 1892, y desde entonces el estudio e identificación de los virus no ha cesado. Actualmente existe toda una rama de la microbiología encargada de estudiar virus: la virología; y desde 1966 se estableció un organismo que autoriza y organiza su clasificación: el Comité Internacional de Taxonomía de Virus.

Estos agentes infecciosos no cuentan con sistemas enzimáticos propios, no pueden replicarse solos y carecen de metabolismo; por lo tanto, no producen por sí mismos la energía necesaria para la síntesis de ácidos nucleicos, proteínas, ni ribosomas; para reproducirse requieren de células de organismos vivos y, aunque infectan las células que los hospedan, hasta incluso ocasionarles la muerte, dependen de la maquinaria metabólica de los organismos que invaden.

virusLos virus pueden ser esféricos, poliédricos, filamentosos o de forma irregular; se componen de un ácido nucleico y de una cubierta proteica denominada cápside; algunos virus tienen además una cubierta protectora adicional, que cubre la cápside. Cabe señalar que el ácido nucleico contiene la información genética que hace de cada virus una entidad única y que le permite multiplicarse; además, muchos virus no tienen la envoltura adicional por lo que se les conoce como virus desnudos.

Estas entidades tienen ácido desoxirribonucleico o ácido ribonucleico (ADN o ARN, respectivamente), e incluso ambos, pero en diferentes estadios de su ciclo reproductivo. Otro dato interesante es que la replicación de los virus puede ocurrir tanto en el citoplasma como en el núcleo de las células que invaden; así de manera general, aunque con  sus excepciones, los virus que contienen  ADN se replican en el núcleo, mientras que los que contienen ARN lo hacen en el citoplasma.

A lo largo de la historia, los virus han sido responsables de la muerte de grandes poblaciones de bacterias, hongos, plantas y animales; entre los virus con mayor devastación en poblaciones humanas se encuentran los de la viruela, la influenza y el virus de la inmunodeficiencia humana.

Aunque todavía hay mucho por conocer sobre los virus, existen algunos recursos efectivos para prevenir y tratar algunas de las enfermedades que causan, entre los que destacan las medidas de higiene, como lavarse las manos después de ir al baño, no compartir agujas y utilizar preservativos; inmunizarse con vacunas o antisueros y, finalmente, ingerir antivirales (fármacos específicos para distintos tipos de virus).

Cabe señalar que los virus han contribuido a mantener el equilibrio ecológico, pero además, por la capacidad que tienen de intercambiar material genético entre individuos de la misma o de diferentes especies, han favorecido la variabilidad de organismos; esta característica ha llamado particularmente la atención de los científicos, pues estudiar la variabilidad de los virus a través del tiempo, puede ser un camino para conocer más sobre la evolución de los organismos a nivel molecular.

Documentos consultados:

http://bibliotecadigital.ilce.edu.mx/sites/ciencia/volumen2/ciencia3/071/htm/sec_19.htm
http://www.elementos.buap.mx/num53/htm/25.htm
http://www.unsa.edu.ar/biblio/repositorio/malim2007/5%20virus%20y%20parasitos.pdf

 

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